Descubren los genes que domesticaron al caballo

 La secuencia completa del genoma de los caballos modernos y antiguos ha desvelado los genes seleccionados por los humanos en una domesticación de 5.500 años, pero también ha revelado su coste.
Un nuevo estudio dirigido por el Centro de GeoGenetics de la Universidad de Copenhague,
en colaboración con científicos de 11 universidades internacionales,
informa que una parte significativa de la variación genética en los
caballos domesticados modernas podría atribuirse a mestizajes con los
descendientes de una población extinta de caballos salvajes.

Esta población era distinta de la única población de caballos salvajes superviviente, el de los caballos de Przewalski (en la imagen). El estudio ha sido publicado en ‘Proceedings’ 
La domesticación del caballo hace unos 5.500 años, revolucionó en
última instancia la civilización de las sociedades humanas. Los caballos
facilitaron el transporte, así como la circulación de ideas, lenguas y
religiones. Los caballos también revolucionaron la guerra con la llegada
de carros y caballería, y esos mismos caballos estimularon enormemente
la agricultura. Sin embargo, la domesticación del caballo y la
posterior invasión de la civilización humana también dio lugar a la casi
extinción de los caballos salvajes.
 
   La única población de caballos salvajes que ha sobrevivido, los caballos de Przewalski de Mongolia, desciende de sólo 13 ejemplares,
que se conservan sólo a través de un esfuerzo masivo de conservación.
Como consecuencia de esta pérdida masiva de diversidad genética, los
efectos de la domesticación del caballo a través de los tiempos han sido
difíciles de desentrañar en un nivel molecular. dice Ludovic Orlando,
profesor asociado en el Centro GeoGenetics, quien dirigió este estudio.
   “La forma clásica para evaluar el impacto de la evolución de la
domesticación consiste en comparar la información genética presente
entre los animales salvajes y los de vida domestica. Este enfoque se
adapta poco a los caballos, ya que la población superviviente de
caballos salvajes ha experimentado un declive demográfico masivo en el
siglo XX. Por lo tanto, decidimos secuenciar el genoma de
caballos antiguos que vivieron antes de la domesticación para evaluar
directamente cómo eran genéticamente los caballos predomesticados”
, explica.
   Los recientes avances en la investigación del ADN antiguo han
abierto la puerta para la reconstrucción de los genomas de individuos
antiguos. En 2013, Ludovic Orlando y su equipo lograron decodificar el
genoma de un caballo de unos 700.000 años de edad, que representa el
genoma secuenciado más antiguo hasta la fecha. Esta vez, los
investigadores se centraron en muestras de caballos mucho más recientes,
que datan de hace entre 16.000 y 43.000 años. Estos
fueron cuidadosamente seleccionados para ser anteriores sin ambigüedades
al comienzo de la domesticación hace alrededor de 5.500 años. Los
fósiles de huesos fueron excavados en la Península Taymyr, Rusia, donde
las condiciones árticas favorecen la preservación de ADN.

La remodelación humano del caballo

Mientras el caballo contribuyó a remodelar la civilización humana,
los seres humanos propiciaron a su vez una nueva forma al caballo para
satisfacer sus diversas necesidades y los diversos ambientes en que
vivían. Esta transformación dejó firmas específicas en los genomas de
los caballos modernos, que los antiguos genomas ayudaron a revelar.
   Los científicos fueron capaces de detectar un conjunto de
125 genes candidatos que participan en una amplia gama de
características físicas y de comportamiento,
mediante la
comparación de los genomas de los dos caballos antiguos con los de
caballo de Przewalski y cinco razas de caballos domesticados.
   Según Olrando, entre estos genes identificaron los que controlan el comportamiento animal y la respuesta al miedo. “Estos genes podrían haber sido la clave para convertir los animales salvajes en formas domesticadas más dóciles”, asegura.
   Sin embargo, la remodelación del genoma del caballo durante su
domesticación también tuvo efectos negativos significativos. Esto fue
evidente en el aumento de los niveles de endogamia que se encuentran
entre los caballos domesticados, sino también a través de una mayor
acumulación de mutaciones deletéreas en sus genomas relativos a los
antiguos caballos salvajes.
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